Influenza aviaria H5N1: sintomi, cura, cause, terapia, diagnosi e prevenzione

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L’influenza aviaria, è una malattia infettiva causata da una famiglia di virus che normalmente infettano gli uccelli. A partire dal 1997, un sottotipo dell’influenza aviaria conosciuta come influenza aviaria A (H5N1), ha infettato e causato un piccolo numero di decessi negli esseri umani.

Demografia dell’influenza aviaria

Il virus dell’influenza aviaria H5N1 è stato isolato per la prima volta in terne (uccelli migratori a terra) in Sud Africa nel 1961. Il virus è altamente contagioso e, talvolta, fatale negli uccelli, ma non sembrò causare malattie agli esseri umani fino al 1997. In quello stesso anno a Hong Kong, L’influenza aviaria H5N1 ha causato 18 casi confermati di gravi malattie respiratorie negli esseri umani, di cui sei erano fatali.

Tutti tranne uno degli individui con diagnosi di l’influenza aviaria a Hong Kong avevano stretti contatti con del pollame infetto. L’eccezione era un caso in cui la malattia è stata trasmessa da un bambino ai genitori, ma senza diffondersi ulteriormente. A partire dal maggio 2009, ci sono stati 421 casi di influenza aviaria H1N1 negli esseri umani.
Di questi, 257 (circa il 60%) sono stati fatali. La malattia può colpire persone di ogni età, sesso ed etnie. Quasi tutti gli individui che hanno sviluppato l’influenza aviaria erano in stretto contatto con volatili infetti, ma solamente alcuni hanno contratto la malattia dal contatto prolungato con un membro della famiglia malato. A partire dal maggio 2009, tutti i casi confermati di influenza aviaria negli esseri umani si erano verificato in Asia o in Africa.

Descrizione dell’influenza aviaria

Ci sono tre tipi di virus influenzali chiamati tipo A, B, e C. Solo il virus A causa gravi malattie diffuse nell’uomo. I diversi ceppi o sottotipi di influenza A causano virus da infezione. Altri sottotipi di influenza A causano la malattia negli uccelli, maiali, cavalli, furetti, e balene. Nella maggior parte dei casi, i sottotipi che causano malattie ad una specie non diffondeno la malattia ad altre specie. L’influenza aviaria è stata identificata per la prima volta in Italia, più di 100 anni fa.

I virus dell’influenza aviaria possono infettare sia gli uccelli domestici e selvatici tra cui polli, anatre, oche, tacchini, cigni, fagiani e quaglie. Sebbene la malattia è spesso fatale nei volatili domestici (ad esempio, polli, tacchini), è spesso causa di malattie meno gravi negli uccelli selvaggi , anatre selvatiche che sono portatrici naturali dell’infezione. Gli uccelli selvatici infetti riversano grandi quantità del virus nelle loro feci, ma spesso sembrano essere relativamente inalterate da sintomi influenzali. Durante la migrazione, gli uccelli selvatici infettati incontrano altri uccelli selvatici e domestici, come polli e diffondeno la malattia a loro.

Il virus poi uccide una grande percentuale di uccelli domestici ed alcune specie di uccelli selvatici. Ci sono diversi sottotipi del virus dell’influenza aviaria, ma quello di maggiore preoccupazione per la salute umana è chiamata H5N1. Nella maggior parte dei casi i virus dell’influenza aviaria non infettano gli esseri umani. I virus dell’influenza sono sacchi proteici con un nucleo di otto geni vagamente collegati. La proteina più abbondante è chiamata emoagglutinina (H). L’altra superficie proteica è la neuraminidasi (N).

Il lavoro di queste proteine è collegare il virus dell’influenza sulla superficie di una cellula nell’animale che ha infettato e quindi aiutare il virus a creare i geni all’interno di quella cella. Una volta all’interno, il virus prende in consegna la cellula ospite e la riprogramma per fare migliaia di copie del virus. Ci sono molti sottotipi di virus A dell’influenza. Questi sono identificati da una serie di lettere e numeri che si riferiscono a due proteine di superficie, H e N. Sono 16 H proteine e nove tipi delle proteine N. La struttura dei geni del virus dell’influenza consente a questi virus di mutare (cambia) molto rapidamente. Molte combinazioni delle due proteine possono derivare da queste mutazioni, ciascuna rappresentante un nuovo sottotipo di influenza A.

Quando H5N1 dell’influenza aviaria è stata scoperta per la prima volta, fu quando furono infettate diverse persone a Hong Kong nel 1997, si temeva che la malattia, che ora si chiama influenza aviaria, si sarebbe diffusa attraverso la comunità e il modo in cui uccise gli affettati come un altro sottotipo di influenza che aveva contagiato tutto il mondo nel 1918 e 1919. L’influenza pandemica uccisa tra 20 e 100 milioni di persone in sei continenti. Per evitare questo, le autorità sanitarie di Hong Kong avevano ordinato che tutto il pollame fosse ucciso. Nel giro di tre giorni, circa 1,5 milioni di volatili a Hong Kong sono stati eliminati per prevenire l’ulteriore diffusione della malattia. Hong Kong, un un’isola relativamente piccola, era in grado di contenere l’ infezione. La successiva epidemia dell’influenza aviaria negli esseri umani è stata riscontrata in Asia.

Dal novembre 2003 al Marzo 2004, una manciata di casi umani di influenza aviaria sono stati trovati in Cina, Vietnam e Thailandia. Nel frattempo l’influenza aviaria causò l’epidemia tra le popolazioni di uccelli in Giappone, Thailandia, Repubblica democratica popolare del Laos (ex Laos), Cina e Indonesia. Nel 2009, la malattia si era diffusa in certe parti del Medio Oriente e del Nord Africa, tra cui Egitto e Gibuti. Dalla metà del 2009, più di tre quarti di tutti i casi confermati di influenza aviaria negli esseri umani si erano verificati nel sud-est asiatico, nessuno caso nel Nord o Sud America o in Australia.

Fattori di rischio

Le persone maggiormente a rischio di contrarre l’influenza aviaria sono coloro che vivono o lavorano a stretto contatto con il pollame. Potenzialmente le persone vulnerabili, sono coloro che si occupano di pollame nelle fattorie, negli impianti di lavorazione del pollame e nei mercati di uccelli. Gli individui che vivono in famiglia che hanno l’influenza aviaria sono anche a rischio di sviluppare la malattia. L’influenza aviaria non si diffonde facilmente tra gli esseri umani e molte persone che sono esposte all’uccelllo infettato non si ammalano.

Cause dell’influenza aviaria

Un virus influenzale che gli uccelli portano nei loro intestini causa l’influenza aviaria. Il virus si diffonde quando gli uccelli espellono saliva, secrezioni nasali e le feci. Gli uccelli vulnerabili all’influenza si infettano quando arrivano in contatto con le escrezioni o con le superfici contaminate dai virus. Gli uccelli che sopravvivono all’infezione H5N1 possono espellere il virus per almeno 10 giorni.

In questo modo il virus H5N1 si diffonde attraverso il contatto tra uccelli selvatici a quelli domestici negli allevamenti . Il virus può diffondersi anche in superfici e letame, nei mangimi, attrezzature, veicoli, appartamenti, casse d uova, l’abbigliamento e le scarpe di persone che sono esposte al virus. La gente deve inalare il virus o trasportarlo con le mani al loro naso, agli occhi o alla bocca per diventare malato. La gente non può contrarre la malattia mangiando correttamente pollame cotto.

Sintomi dell’influenza aviaria

In generale, le persone che hanno contratto l’influenza aviaria hanno sintomi simili all’influenza stagionale compresa di febbre, tosse, mal di gola e dolori muscolari. Altri sintomi includono infezioni agli occhi (congiuntivite), polmonite, insufficienza respiratoria acuta e polmonite virale . L’influenza indebolisce il sistema respiratorio e lascia i polmoni più vulnerabili alle infezioni.

Molte persone con l’influenza muoiono di polmonite causata da un’infezione batterica secondaria. I batteri sono in grado di crescere nei polmoni, perché le difese del corpo sono state indebolite dal virus influenzale.

Diagnosi dell’influenza aviaria

I sintomi dell’influenza aviaria e dell’influenza umana sono molto simili. Un medico può sospettare l’influenza aviaria nel caso in cui la persona mostra sintomi simil-influenzali e che è stato in stretto contatto con il pollame in una zona infetta. Tuttavia, le analisi di laboratorio sono necessarie per confermare la diagnosi dell’influenza aviaria. I sintomi si sviluppano, normalmente entro 7 giorni dall’infezione.

Test

I test diagnostici per l’influenza umana sono rapidi e affidabili, secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS). I laboratori internazionali in OMS rete globale sono di massima sicurezza e con personale d’esperienza per testare campioni di sospetta influenza aviaria in tutto il mondo. I metodi di prova comprendono una cultura virale che analizza un campione di sangue colto dal naso o dalla gola. Altri test possono essere fatti sulle secrezioni respiratorie. Nel mese di aprile 2009, è stato approvato un test di rapido rilevamento per il ceppo H5N1 dell’influenza aviaria.

Tutto ciò richiede un tampone dal naso o dalla gola di un individuo malato. Questo nuovo test produce risultati in circa 40 minuti. Le precedenti prove di influenza aviaria richiedevano almeno quattro ore.

Terapia e cura dell’influenza aviaria

Alcuni farmaci anti-virali sembrano essere parzialmente efficaci contro i virus dell’influenza aviaria qualora siano somministrati tempestivamente, di solito entro 48 ore dopo l’inizio dei sintomi. Questi farmaci non curano l’influenza, ma riducono i suoi sintomi e la durata. Negli Stati Uniti, quattro farmaci sono stati approvati per il trattamento del virus A negli adulti altrimenti sani. Si tratta dell’amantadina (Symmetrel), rimantadina (Flumadine), oseltamivir (Tamiflu), e lo zanamivir (Relenza).

La ricerca indica che il virus aviario H5N1 è resistente all’amantadina e rimantadina, pertanto, i farmaci di scelta per il trattamento dell’influenza aviaria sono oseltamivir e zanamivir. Gli antibiotici possono essere necessari per trattare l’infezione batterica secondaria. Il paracetamolo può essere utilizzato per controllare la febbre e ridurre i dolori.

Medicina alternativa

Nel marzo del 2005, le persone in Corea del Sud hanno iniziato a mangiare più kimchi per scongiurare le infezioni di influenza aviaria, secondo le relazioni della British Broadcasting Società e organizzazioni di altre notizie. Il pubblico si voltò verso il piatto di verdure piccante dopo che gli scienziati a Seoul hanno annunciato che il kimchi aiuta nel recupero di 11 su 13 polli infetti. Gli scienziati hanno alimentato gli uccelli con un estratto di kimchi, un piatto fatto dalla fermentazione del cavolo con peperoni rossi, ravanelli e grandi quantità di aglio e zenzero. Una settimana più tardi, tutti gli uccelli hanno mostrato segnali di ripresa.

Prognosi dell’influenza aviaria

Circa il 60% degli individui che sviluppano l’influenza aviaria muore. Il resto di solito guariscono completamente.

Prevenzione dell’influenza aviaria

Anche se l’influenza aviaria è stata confermata in meno di 500 persone in tutto il mondo, gli scienziati OMS, il CDC, e le agenzie di sanità pubblica di molti altri paesi sono preoccupati per le conseguenze mortali che potrebbero verificarsi se il gene mutato di H5N1 di un sottotipo di virus potrebbe diffondersi da un essere umano all’altro. Un ceppo di influenza aviaria diffusa da uomo a uomo con il contatto può causare una pandemia influenzale con milioni di ammalati. Per questo motivo, le strategie di prevenzione e di pianificazione sono estremamente importanti.

Negli Stati Uniti, il CDC è tra le organizzazioni che si occupano della preparazione per un eventuale focolaio di influenza aviaria tra gli esseri umani. Oltre ai laboratori attrezzati per verificare influenza aviaria, il CDC raccomanda precauzioni per prevenire la diffusione delle infezioni respiratorie e altre influenze.
Le misure precauzionali comprendono la restrizione di importazione di uccelli provenienti da paesi infetti, testare il pollame per il virus dell’influenza aviaria e l’eutanasia per gli uccelli infetti. Le persone con sintomi di infezione respiratoria sono consigliate di coprirsi la bocca o usare tessuti facciali quando hanno la tosse o gli starnuti. Dopo la tosse o gli starnuti, gli individui devono lavarsi le mani con sapone e acqua o praticare un lavaggio antisettico delle mani.

A partire dal 2009, l’influenza aviaria ha costituito soprattutto un rischio per le persone nelle aree infette dove si lavora con il pollame. Le persone che lavorano con gli uccelli in luoghi come strutture commerciali , uffici veterinari e mercati di volatili vivi devono indossare indumenti protettivi. L’attrezzatura comprende stivali, tute, maschere, guanti e copricapo. Inoltre, i produttori di pollame dovrebbero attuare misure di sicurezza per prevenire lo scoppio di un alta patogenicità del virus. Tali azioni comprendono il tenersi lontano da stormi uccelli selvatici e migratori e fornire servizi di abbigliamento e disinfettante per i dipendenti.

Cassette in plastica sono raccomandate per l’uso nei mercati di uccelli perché sono più facili da pulire rispetto alle casse di legno. Gli uccelli infetti devono essere messi in quarantena o distrutti. Nel luglio 2007, ha approvato il primo vaccino per l’uso contro l’influenza aviaria H5N1. Inoltre, molti governi di tutto il mondo hanno accumulato farmaci antivirali che possono rapidamente essere messi a disposizione qualora un focolaio di influenza grave si verifichi.

Risorse

LIBRI
Greger, Michael. Bird Flu: A Virus of Our Own Hatching. New York: Lantern Books, 2006.
Siegel, Marc. Bird Flu: Everything You Need to Know About the Next Pandemic. Hoboken, NJ: Wiley, 2006.
Swayne, David E., ed. Avian Influenza. Ames, IA: Blackwell Pub., 2008.

Centers for Disease Control and Prevention. Avian Influenza (Bird Flu):What You ShouldKnow. [May 4, 2009], http://www.cdc. gov/flu/avianMedline Plus. Bird Flu. Continuously updated [May 4, 2009], http://www.nlm.nih.gov/medlineplus/birdflu.html
ORGANIZZAZIONI
National Institute of Allergy and Infectious Diseases Office
of Communications and Government Relations, http://www3.niaid.nih.gov.
United States Centers for Disease Control and Prevention
(CDC), http://www.cdc.gov.
World Health Organization, http://www.who.int.